Virus antiguos en Permafrost desbloqueados en un antiguo laboratorio de armas soviético

Los científicos rusos buscan descubrir el misterio de los virus extintos observando los restos de animales encontrados en el permafrost siberiano. 

El Instituto de Vectores en Siberia, junto con la Universidad Federal del Nordeste en Yakutsk, ha anunciado recientemente que están realizando una investigación sobre paleovirus por primera vez. 

Gran parte de la investigación reciente llevada a cabo en “Vector” se ha centrado en los patógenos actuales con un toque de interés en las bacterias antiguas, pero este proyecto verá a los investigadores estudiar de cerca los virus que ahora están extintos, la mayoría de los cuales se recuperarán de animales que se encuentran en el Permafrost siberiano. 

El personal del Centro Estatal de Investigación “Vector” quiere encontrar paleovirus que permitan iniciar el desarrollo de la paleovirología en Rusia y realizar investigaciones avanzadas en el campo del estudio de la evolución de los virus. El Centro de Investigación “Vector” realiza un seguimiento significativo de diversas infecciones, recopila una gran cantidad de material para la investigación epidemiológica en todo el país y en algunos países del mundo. Durante la última década, ha habido algunos intentos de iniciar este trabajo, pero ahora hemos pasado de la planificación a la acción ”, comenta Olesya Okhlopkova, investigadora del Departamento de Biofísica e Investigación Ambiental del Centro Científico.

Sus experimentos han comenzado con una sección de tejidos blandos tomada de un caballo de 4.450 años que fue descubierto en la región de Verkhoyansk en 2009. También esperan ampliar su estudio a otros animales, incluidos los antiguos alces, mamuts y cachorros prehistóricos , varios roedores, pájaros antiguos, un mamífero parecido a una liebre y otros.

A través de este trabajo, los científicos de Vector dicen  que esperan obtener una comprensión de la historia evolutiva de los virus desaparecidos, así como obtener información sobre los  agentes infecciosos que aún habitan el planeta en la actualidad.

El Vector Institute es un centro estatal de investigación biológica con una historia muy “colorida”. En la era de la Guerra Fría, se cree que encabezó la investigación de armas biológicas de la URSS. Actualmente, lleva a cabo investigaciones sobre algunos de los virus más mortíferos del mundo, incluido el virus SARS-CoV-2 que causa COVID-19. También han ayudado a desarrollar EpiVacCorona , una de las principales vacunas COVID-19 desarrolladas en Rusia.

El instituto, que se encuentra en un rincón remoto de la provincia rusa de Novosibirsk, es uno de los dos depósitos oficiales del virus de la viruela, ahora erradicado, y el otro es la sede de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades en Atlanta, Georgia. Debido a la amenaza de los patógenos que se encuentran en el interior, la instalación se considera un laboratorio de alta seguridad, revestido con muros de hormigón armado y muy vigilado.

A pesar de las medidas de seguridad, aquí se han producido accidentes. En 2019, se informó de una explosión considerable en la instalación de Vector. Afortunadamente, no hubo riesgos para la salud pública derivados de la explosión. En otro extraño accidente, una científica de la instalación murió en 2004 después de pincharse accidentalmente con una aguja contaminada con ébola.

El estudio de los patógenos bloqueados por el permafrost podría convertirse en un campo de estudio cada vez más urgente. Con el aumento de las temperaturas globales debido al cambio climático, especialmente en la región ártica del planeta, enormes cantidades de hielo, glaciares y permafrost se están derritiendo lentamente. Esto plantea la posibilidad de que se libere al medio ambiente vida microbiana potencialmente desconocida, desde virus y bacterias hasta hongos y algas . Si bien actualmente se desconoce la escala de la amenaza, es evidente que es un problema que los científicos están ansiosos por comprender lo antes posible.

Fuente: IFLScience, North-Eastern Federal University in Yakutsk

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