Una molécula encontrada en la atmósfera de Venus puede tener una fuente biológica

El descubrimiento reciente de un compuesto químico relacionado con la materia orgánica reabre el debate sobre la presencia de vida microbiana en el cielo del vecino planeta

Foto: NASA

En un anuncio importante, un equipo de científicos afirma haber detectado trazas de fosfina en la atmósfera de Venus. Es un hallazgo extraño y potencialmente monumental, ya que los organismos vivos son la única fuente conocida de este gas tóxico y apestoso.

Informado en Nature Astronomy , los científicos han visto una firma espectral que es inequívocamente fosfina, un gas que en la Tierra, hasta donde sabemos, solo se puede producir mediante materia orgánica en descomposición o artificialmente en el laboratorio. Estimaron una abundancia de 20 partes por mil millones de gas en las nubes de Venus. La atmósfera de Venus es muy ácida, por lo que la fosfina debe destruirse a menos que haya un mecanismo para producirla continuamente.

El equipo consideró procesos químicos conocidos que podrían estar produciendo la sustancia química, como volcanes, rayos o incluso micrometeoritos, pero los modelos de todos estos no pueden reproducir lo que se ha presenciado en Venus.

Este hecho llevó a la emocionante conclusión de que lo que sea que esté sucediendo en Venus debe ser algo que no se haya considerado antes. Es demasiado pronto para decir qué es eso, pero los astrónomos están considerando seriamente todas las hipótesis. Y aunque resultará difícil demostrar que la fuente es biológica, el trabajo del equipo demuestra que no se puede descartar.

“Hicimos muchos cálculos de las velocidades a las que la molécula podría formarse y ser destruida”, dijo a IFLScience la autora principal, la profesora Jane Greaves, de la Universidad de Cardiff. “Para la ruta biótica, agregamos una” fuente de producción desconocida “de la misma productividad que los organismos en la Tierra y rastreamos la destrucción de la fosfina. Descubrimos que los organismos hipotéticos en Venus no tendrían que ser irrealmente superproductivos para que la cantidad neta de fosfina sea la que observamos “.

Venus no parece el más hospitalario de los mundos; no es por nada llamado gemelo malvado de la Tierra . Su superficie tiene una temperatura de 470 ° C (880 ° F) y una presión equivalente a 900 metros (2950 pies) bajo el agua. La temperatura y la presión disminuyen a medida que aumenta la altitud, y entre 50-60 kilómetros (31-37 millas) sobre la superficie se encuentra en el rango de lo que experimentamos en la Tierra.

Este importante descubrimiento proviene de las observaciones realizadas por James Clerk Maxwell Telescope y Atacama Large Millimeter / submillimeter Array en 2017 y 2019, respectivamente. Se ha propuesto la fosfina como una buena firma biológica para detectar vida en planetas rocosos más allá del Sistema Solar. El equipo estaba utilizando la observación para proporcionar un punto de referencia para futuras observaciones de exoplanetas. No esperaban ver fosfina en Venus.

“Me quedé atónito … ¡Pensé que íbamos a obtener un resultado nulo de modesto interés para algunos astrobiólogos!” El profesor Greaves compartió con nosotros.

Las discusiones sobre la vida en Venus se volverán muy populares, pero para tener certeza sobre lo que está produciendo este gas fosfina, los investigadores necesitarán estudios nuevos y más profundos de la atmósfera del planeta.  

“Estamos tratando de hacer más observaciones”, dijo el profesor Greaves a IFLScience. “Obviamente, la prioridad es que las personas puedan utilizar los telescopios de forma segura durante las condiciones de una pandemia. Pero esperamos durante el próximo año obtener un mapa más detallado de dónde está la fosfina, qué alturas, distribución geográfica … y si cambia con el tiempo “.

Cabe señalar que la fosfina en Venus no es una detección de vida extraterrestre, pero es una posibilidad extremadamente emocionante.

“Lo que es obviamente intrigante es que la fosfina es una posible biofirma de la vida, ya que esta molécula es un subproducto de algún metabolismo microbiano en la Tierra”, dijo el Dr. Brendan Burns, subdirector del Centro Australiano de Astrobiología, que no participó en el estudio. “Como admiten los propios autores, la fosfina podría originarse simplemente a partir de algunas reacciones geoquímicas o fotoquímicas desconocidas. Por lo tanto, se necesita mucho más trabajo para dar seguimiento a estas observaciones, pero incluso una pequeña posibilidad de que exista una biofirma de vida fuera de la Tierra tiene el profundo potencial de alterar nuestra comprensión de nuestro lugar en el universo “.

Durante las últimas décadas, se han realizado serios esfuerzos para expandir nuestra búsqueda de vida más allá de la Tierra. Nuestros ojos se han centrado en mundos gélidos como Marte, lunas oceánicas como Europa y Encelado, e incluso en mundos ricos en metano como Titán. Ahora, parece que mundos extremos como Venus también pueden estar en la carrera.

“Deberíamos explorar Venus un poco más, digamos con una nueva nave espacial”, concluyó el profesor Greaves. “¡También tal vez deberíamos seguir buscando, de manera crítica pero también optimista, todos estos otros hábitats que podrían existir!” [IFLScience]

ElFederalNoticias.com es una novedosa plataforma digital de actualidad y noticias.

Somos una red de profesionales que se enlazan desde cada rincón del País, quienes suman esfuerzos para publicar las cuestiones neurálgicas de la actualidad, en una agenda que incluye además ciencia y tecnología, salud, deportes y otras secciones de información general.

Suscribite a El Federal Noticias

Aporte por única vez

Suscripción Mensual