Científicos desarrollan plástico biodegradable que se descompone fácilmente con solo calor y agua

Frenar la contaminación plástica es uno de los desafíos ambientales cruciales que enfrenta la humanidad. 

En los últimos años, se ha prestado más atención a los plásticos compostables y biodegradables, pero estos requieren procesos específicos para descomponerse. Los investigadores han anunciado ahora un nuevo enfoque del plástico que puede biodegradarse casi por completo en condiciones que se pueden lograr con mucha más facilidad.

En Nature , los científicos han incrustado moléculas especiales en plástico hecho de ácido poliláctico o PLA y policaprolactona o PCL. Estos ya se utilizan comúnmente en plástico compostable. Las moléculas especiales que se utilizan son enzimas que tienen la capacidad de degradar el plástico y convertirlo en ácido láctico (que puede alimentar a los microbios del suelo) cuando se cumplen las condiciones adecuadas.

Las enzimas se envuelven en polímeros y luego se colocan dentro de las fibras plásticas. No cambiaron la tela del material, que puede emplearse como un plástico de poliéster normal. La magia ocurre cuando el plástico se expone tanto al agua como al calor.

En condiciones de compostaje industrial, el PLA especial del equipo se degradó en seis días a 50 ° C (122 ° F). Para el PCL, estar alrededor de 40 ° C (104 ° F) durante dos días fue suficiente para hacer el truco. Tal como está actualmente, este método puede biodegradar hasta el 98 por ciento del plástico en pequeñas moléculas y, lo que es más importante, no deja ningún microplástico .

“La gente ahora está preparada para pasar a polímeros biodegradables para plásticos de un solo uso, pero si resulta que crea más problemas de los que vale, entonces la política podría revertirse”, dijo el autor principal, el profesor Ting Xu, en un  comunicado . “Básicamente estamos diciendo que estamos en el camino correcto. Podemos resolver este problema continuo de que los plásticos de un solo uso no son biodegradables”.

pcl degradado
El PCL casi se degrada en pequeñas moléculas en 36 horas en agua a 40 ° C. 
Crédito de la imagen: Christopher DelRe, UC Berkeley

El equipo también verificó que el poliéster modificado no se degrada a bajas temperaturas o durante breves períodos de humedad. Eso significa que podría tener una camisa hecha de este material y no se verá afectada por el lavado a una temperatura fresca o el sudor. De hecho, mantuvieron algo de plástico a temperatura ambiente durante tres meses sin degradarse.

El proceso se inició con agua ligeramente más caliente. Sin embargo, esto no es un inconveniente. Significa un enfoque de abono a base de agua para abonos domésticos.

“Resulta que el compostaje no es suficiente, la gente quiere compostar en su casa sin ensuciarse las manos, quieren compostar en agua”, agregó Xu. “Entonces, eso es lo que intentamos ver. Usamos agua tibia del grifo. Simplemente caliéntela a la temperatura adecuada, luego póngala dentro y vemos que en unos días desaparece”.

Xu y su equipo ahora están investigando la aplicación de este método a otros tipos de plásticos, además de tener más control sobre el nivel de biodegradabilidad para que el plástico pueda biodegradarse parcialmente y el resto pueda reciclarse en plástico nuevo.

“Es bueno que los millennials piensen en esto y comiencen una conversación que cambiará la forma en que interactuamos con la Tierra”, dijo Xu. “Mire todas las cosas desperdiciadas que tiramos: ropa, zapatos, dispositivos electrónicos como teléfonos celulares y computadoras. Estamos tomando cosas de la Tierra a un ritmo más rápido de lo que podemos devolverlas. No regrese a la Tierra para extraer estos materiales , pero mía lo que tengas, y luego conviértelo en otra cosa “.

Fuente: IFLScience

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