Agua en la luna confirmada, y puede haber mucho más de lo que pensamos

La Luna parece tener mucha agua, y esto podría facilitar la exploración futura de nuestro satélite natural.

Esta ilustración destaca el cráter Clavius ​​de la Luna con una ilustración que representa el agua atrapada en el suelo lunar allí, junto con una imagen del Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja (SOFIA) de la NASA que encontró agua lunar iluminada por el sol.
Créditos: NASA / Daniel Rutter

El Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja (SOFIA) de la NASA ha confirmado, por primera vez, la presencia de agua en la superficie de la Luna iluminada por el sol. Este descubrimiento indica que el agua puede estar distribuida por la superficie lunar, y no se limita a lugares fríos y sombreados.

SOFIA ha detectado moléculas de agua (H2O) en el cráter Clavius, uno de los cráteres más grandes visibles desde la Tierra, ubicado en el hemisferio sur de la Luna. Las observaciones anteriores de la superficie de la Luna detectaron alguna forma de hidrógeno, pero no pudieron distinguir entre el agua y su pariente químico cercano, el hidroxilo (OH). Los datos de esta ubicación revelan agua en concentraciones de 100 a 412 partes por millón, aproximadamente equivalente a una botella de agua de 12 onzas, atrapada en un metro cúbico de suelo esparcido por la superficie lunar. 

Dos estudios publicados hoy en Nature Astronomy revelan los nuevos e importantes hallazgos acuosos. El primer artículo , dirigido por el Dr. Casey Honniball de la Universidad de Hawai’i en Mānoa, informa del descubrimiento inequívoco de agua en la superficie de la Luna. El  segundo estudio , dirigido por el Dr. Paul Hayne de la Universidad de Colorado, Boulder, examina cómo la Luna captura y almacena esta agua en “trampas frías”. 

Indicios de que la luna anfitriones agua se han recopilado desde la década de 1970, pero sólo en el 21 st siglo han investigadores podido encontrar evidencia fuerte. Tanto el Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA como el Lunar Crater Observation and Sensing Satellite y el Chandrayaan-1 de la India informaron la detección de una emisión de luz particular relacionada con el agua, pero no pudieron diferenciar entre el agua y otros compuestos donde el hidrógeno y el oxígeno están unidos.

Honniball y su equipo observaron la Luna utilizando el telescopio aerotransportado del Observatorio Estratosférico de Astronomía Infrarroja (SOFIA), un observatorio Boeing 747 modificado que vuela a unos 38.000-45.000 pies de altura en la estratosfera y puede ver el Sistema Solar de una manera que los telescopios terrestres pueden hacerlo. ‘t. Pudieron detectar una firma específica de H 2 O que no es compartida por otros compuestos. Con eso, pudieron evaluar que en las latitudes altas del sur el agua está presente en el suelo en aproximadamente 100 a 400 partes por millón, incluso en un cráter iluminado por el sol. Eso es equivalente a un vaso de agua por cada tonelada de tierra.

El equipo no está seguro de dónde se encuentra el agua, pero postula que podría estar atrapada en cristales de vidrio o permanecer dentro de los granos del suelo. También es incierto si el agua fue traída allí por asteroides y meteoros o se produjo en la Luna a través de un mecanismo diferente.

Aquí es donde entra en juego el segundo estudio. Hayne y sus colegas observaron la distribución de lo que se conoce como “trampas frías” en la Luna. Estas son regiones en sombra perenne, donde el sol nunca brilla. La temperatura en estas sombras permanece por debajo de 110 kelvin, o -160 ° C (-260 ° F), lo que significa que estas trampas frías son lugares excelentes para que se forme hielo.

“Las temperaturas son tan bajas en las trampas frías que el hielo se comportaría como una roca”, dijo Hayne en un  comunicado . “Si el agua entra allí, no se irá a ninguna parte durante mil millones de años”, 

Su investigación muestra que las trampas frías que van desde 1 centímetro (0,4 pulgadas) a 1 kilómetro (0,6 millas) son probablemente extremadamente numerosas en la superficie lunar. Las “micro” trampas parecen superar en número a las más grandes en cientos o miles de veces. De hecho, estiman que estos rincones y grietas que tienen la capacidad de atrapar agua cubren unos 40.000 kilómetros cuadrados (15.000 millas cuadradas) de la superficie lunar, más del doble de la estimación anterior.

Aunque las trampas se han encontrado en ambos polos, el 60 por ciento de las trampas se encuentran por encima de los 80 grados de latitud en el hemisferio sur, lo que confirma que esta es un área emocionante a considerar para futuras exploraciones humanas. 

“Si estamos en lo cierto”, dijo Hayne, “el agua será más accesible para beber, para combustible de cohetes, todo lo que la NASA necesita agua”.

Ya sea que el agua se entregue a la Luna o se produzca de manera eficiente allí, su descubrimiento tiene implicaciones importantes para las futuras misiones lunares, desde el establecimiento de una base lunar hasta el suministro de combustible como escala en el camino a Marte.

“Estos resultados tienen implicaciones sobre cómo los humanos podrían extraer agua para sostener un combustible morada o de marca, el” Profesor Asociado de Alicia Gorman de la Universidad de Flinders, que no participó en el estudio,  dijo . “La extracción de pequeños cráteres puede ser menos exigente técnicamente que la extracción de grandes cráteres de hielo, pero también puede ser más destructiva para un paisaje único de sombras y hielo … A medida que aprendemos más sobre el ciclo del agua lunar, parece que el agua podría ser un recurso renovable. Este es un nuevo desafío para la gestión ambiental sostenible en la Luna “.

Fuente: IFL Science, NASA

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